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百万年前霸主剑齿虎灭绝之谜


体重是狮子的两倍;后腿和尾巴非常短小

剑齿虎经常被误认为是长着獠牙的狮子,其实两者大不相同。剑齿虎的体重是现代狮子的两倍。它的后腿和尾巴非常短小,更像是一只体格健壮的灰熊。那么,剑齿虎为什么会演化出如此奇怪的身体和牙齿?这些是否与剑齿虎的灭绝有关呢?

  在洛杉矶市区,拉布里亚农场的沥青坑是世界上最不寻常的化石遗址之一。这个地方虽然并不大,但却已经出土了400多万件标本,小到啮齿动物,大到长毛象。不过,拉布里亚以发掘一种特定动物———剑齿虎而闻名。目前,这里已先后复原了两千多只。

  剑齿虎笨重身躯表明,它是个孤独的伏击杀手

  剑齿虎最引人注意的就是它的一对獠牙,它是如何利用它们捕杀猎物的,对此,人们却知之甚少。要想找到答案必须观察它的肌肉结构。可问题是:沥青坑只能保存骨骼,并不能保留肌肉。

  于是,古生物学家弗吉妮亚把目光转向了现代猫科动物。因为剑齿虎的体重是现代狮子的两倍,它的后腿和尾巴非常短小,所以,与剑齿虎关系最近的并不是狮子或猎豹这样擅长奔跑的猎手,而是速度较慢的美洲豹。

  通过比较附着在美洲豹头骨上的咬合肌,弗吉妮亚得知,剑齿虎的撕咬能力相当惊人。

  弗吉妮亚说:“我们身边的美洲豹四肢短小、粗壮,因此不可能是奔跑高手,所以狩猎时,它不得不隐藏起来,悄悄靠近猎物,然后突然出击。相比较而言,剑齿虎的身体更大、更笨重,肌肉也更加厚实。如果美洲豹都跑不快,剑齿虎就更不用说了,所以更要依靠伏击,必须到最后一刻再扑向猎物。”

  在拉布里亚出土的剑齿虎遗骸上,古生物病理学家克里斯·肖发现了许多类似的伤痕。在他看来,其中大部分都是制伏猎物时留下的。这说明,捕猎可能会让剑齿虎受到伤害。

  对克里斯来说,拉布里亚出土的五千多块受损遗骨不仅说明,剑齿虎的狩猎方式很危险,还表明,集体行动的出现,或许是为了帮助受伤的同伴。

  狐尾林鼠巢穴为一万一千年前的天气变化提供了确凿的证据

  一百多万年来,一直占据统治地位的剑齿虎突然却不得不面对灭绝的危险。拉布里亚沥青坑的化石显示,那场灾难威胁到了许多物种。许多动物都和剑齿虎一样遭到了灭顶之灾。

  碳-14年代测定结果显示,当时刚好是上一个冰河时代末期。在漫长的10万年里,地球上的气温要比现在低5到10摄氏度。但是一万一千年前,全球气候却开始变暖。

  在亚利桑那州的索诺拉沙漠,古植物学家朱利奥·贝坦科找到了有力的证据,揭示了剑齿虎统治时期的气候状况,以及导致灾难发生的巨大变化。

  今天的索诺拉非常干燥,但朱利奥的研究发现,当时的情况并非如此。他的证据来自一种出人意料的动物———狐尾林鼠。一万两千年前的林鼠巢穴为人类提供了大量证据。

  狐尾林鼠用岩石做遮挡,并从五、六十米远的地方带回一些植物来筑巢。林鼠经常在上面留下尿液,尿液蒸发之后就会结晶,于是,这些材料就像琥珀一样被保存了下来。

  这些被保留下来的植物显示:在冰河时期,这里曾是一片森林,而且气候比现在还要寒冷、潮湿。当时索诺拉沙漠的大部分地区都是被松树、桧树和橡树覆盖的森林。

  但是一千年后,狐尾林鼠的遗迹却讲述了一个截然不同的故事。当时,松树林和橡树林正逐渐消失,冰河时代进入尾声,地球环境发生了巨大变化,并一直持续到了今天。

  所以,从上个冰河时代末期起,美国西南部以及加州南部就变得越来越热,气候也越来越干燥,原来的植被逐渐被沙漠植被所取代。

  气候变化后,北美羚羊、野牛为什么留了下来?

  但是,植物的变化是否与剑齿虎等食肉动物的灭绝有关呢?

  古生态学家格雷·麦克唐纳说:“我们必须正视的最大谜团,就是当时并非所有生物都灭绝了,实际上,有些动物还是活了下来。在北美,虽然这里的长毛象、

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贡献者:佚名  来源:国家地理频道  
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